La filière française du cuir a fait état lundi d'une balance commerciale excédentaire pour la première fois, les exportations ayant dépassé les importations en raison notamment d'un engouement pour les produits de luxe hexagonaux.

"La France exporte plus qu'elle n'importe. Pour la première fois, les échanges de la filière française du cuir présentent un solde positif. Les exportations (11,7 milliards d'euros) progressent de 10pour cent, alors que les importations (10,7 milliards d'euros) sont en recul de 8pour cent" en 2018, selon un communiqué du Conseil national du cuir.

"En un an, le taux de couverture des échanges a gagné 17 points pour s'établir à 109pour cent, contre 92pour cent en 2017", précise la confédération, qui représente une filière forte de 130.000 salariés, depuis l'élevage des animaux jusqu'à la distribution de produits finis en cuir.

L'essor des exportations est surtout lié à une montée en gamme des produits, plus qu'à une augmentation des volumes: ainsi, l'Hexagone exporte des articles "plutôt haut de gamme, voire luxe, dont les prix s'inscrivent à la hausse", souligne le Conseil national du cuir.

La maroquinerie (sacs à main, portefeuilles) arrive en tête des produits exportés (62pour cent), suivis des chaussures (30pour cent), des cuirs et peaux bruts (5pour cent), puis de la ganterie et des vêtements (3pour cent).

Dans le même temps, la demande française pour des articles en cuir "a tendance à se réduire et à s'orienter vers des produits moins chers: le prix moyen en douane des chaussures, sacs à main et gants en cuir est ainsi en chute, respectivement de 6pour cent, 20pour cent et 5pour cent pour ces articles, est-il précisé.

Après avoir cédé pendant un an sa place à l'Italie, la Chine est redevenue le premier fournisseur de la France. Le Vietnam se classe troisième, devant l'Espagne et l'Inde.

Les articles les plus importés sont les chaussures (61pour cent), la maroquinerie (29pour cent) puis les cuirs et peaux bruts (6pour cent) et la ganterie et les vêtements (4pour cent).

Sur l'ensemble de la période 2010-2018, le montant des exportations françaises d'articles de maroquinerie a doublé, relève le Conseil national du cuir.

L'Italie reste le plus gros acheteur de produits finis français (11pour cent) devant Hong-Kong (10pour cent), les Etats-Unis (10pour cent), le Royaume-Uni (10pour cent) et Singapour (9pour cent).

Mais "les exportations vers Singapour et la Chine ont explosé respectivement de 449pour cent et 302pour cent depuis 2010, et en 2018 les achats d'articles de maroquinerie français réalisés par ces deux pays progressent de 16pour cent et 36pour cent".

Les ventes en Chine "ne représentent que 4pour cent des exportations françaises, mais il s'agit d'un marché en plein essor, dans lequel les consommateurs manifestent un réel intérêt pour les marques françaises", souligne le conseil national du cuir.